Pestes et pandémies dans le monde antique et médiéval

Pestes et pandémies dans le monde antique et médiéval

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Apprenez tout sur les pestes et les pandémies dans le monde antique et médiéval ! Dans cette vidéo, Kelly Macquire discute des fléaux les plus importants que la race humaine a surmontés dans l'histoire et de leurs effets sur les populations.

La cause de la peste était inconnue jusqu'en 1894 de notre ère, lorsque la bactérie Yersinia pestis a été identifiée et a depuis été considérée comme la cause de la plupart des pestes. Il existe trois types de pestes et, bien que certaines épidémies dans l'histoire aient pu être le typhus ou la variole, elles sont toujours appelées peste. Ces fléaux sont connus sous le nom de bubonique, septicémique et pneumonique.

la race humaine a été confrontée à de nombreux fléaux à travers l'histoire et, comme nous le savons tous, a la capacité de déstabiliser et de réduire les populations, même de nos jours. Tout au long de cette pandémie actuelle de Covid-19, la meilleure chose que nous puissions faire est de rester à l'intérieur, de rester en bonne santé et de pratiquer la distanciation sociale pour ralentir la propagation.

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La peste bubonique est une maladie hautement infectieuse transmise par les puces qui piquent leurs hôtes (généralement des rats et des humains) et introduisent les bactéries qui causent la maladie dans le corps de leurs hôtes.

Les maladies infectieuses comme la peste bubonique qui se propagent rapidement dans une communauté ou une région en peu de temps sont appelées épidémies.

La peste noire est le nom donné à la première vague de peste qui a balayé l'Europe dans les années 1300.

On l'appelle une pandémie car elle s'est propagée dans de nombreux pays et a touché de nombreuses populations.

Les pandémies de peste ont frappé le monde en trois vagues des années 1300 aux années 1900 et ont tué des millions de personnes. La première vague, appelée la peste noire en Europe, s'est déroulée de 1347 à 1351. La deuxième vague dans les années 1500 a vu l'émergence d'une nouvelle souche virulente de la maladie. La dernière pandémie de la fin des années 1800 s'est propagée à travers l'Asie et a enfin donné à la médecine scientifique l'opportunité d'identifier la cause de la maladie et ses moyens de transmission.


L'histoire de la peste et la recherche sur l'agent causal Yersinia pestis

La peste est une maladie bactérienne infectieuse ayant un taux de mortalité élevé sans traitement. Il s'est produit dans trois énormes pandémies depuis le 6ème siècle avec des millions de décès et de nombreuses épidémies plus petites et cas sporadiques. Se référant aux symptômes cliniques spécifiques de la peste pulmonaire, la maladie est devenue connue sous le nom de peste noire. Cette pandémie est probablement originaire d'Asie centrale et a commencé à se propager vers l'ouest le long des principales routes commerciales. À son arrivée en Méditerranée orientale, la maladie s'est rapidement propagée, notamment par le trafic maritime vers l'Italie, la Grèce et la France et plus tard dans toute l'Europe par voie terrestre. Jusqu'au XVIIIe siècle, de nombreuses villes européennes ont été fréquemment touchées par d'autres grandes épidémies de peste. La propagation mondiale de la troisième pandémie a commencé lorsque la peste a atteint Hong Kong et Canton en 1894. Le coccobacille à Gram négatif maintenant désigné sous le nom de Yersinia pestis a été découvert comme l'agent causal de la peste dans cette épidémie de Hong Kong. Au cours des années suivantes, le rôle des rats et des puces et leur rôle détaillé dans la transmission de la peste ont été découverts et vérifiés expérimentalement. Aujourd'hui, la peste est encore endémique dans de nombreux pays du monde.


Combattre les inégalités

L'évolution vers une plus grande égalité économique en Angleterre après la peste a peut-être été un peu aberrante – tout au long de l'histoire, les épidémies ont eu tendance à intensifier les inégalités sociales existantes.

En 1901, par exemple, lorsqu'une épidémie de peste a frappé l'Afrique du Sud, "des milliers de Sud-Africains noirs ont été expulsés de force du Cap en supposant que leur libre circulation avait un effet sur la propagation de la peste dans la ville", a déclaré Alexandre White, professeur de sociologie et d'histoire de la médecine dont les travaux portent sur la réponse aux pandémies. Cette expulsion a jeté les bases de la ségrégation raciale de l'ère de l'apartheid.

Les États-Unis ont également une histoire de politique discriminatoire pendant les épidémies, y compris le ciblage des communautés américano-asiatiques lors des épidémies de peste du début du XIXe et du début du XXe siècle à Hawaï et à San Francisco, et la lenteur de la réponse fédérale au VIH. épidémique alors qu'elle semblait affecter principalement les L.G.B.T.Q. Américains, a dit M. White. De telles décisions ont non seulement creusé les inégalités, mais ont également entravé les efforts de lutte contre la maladie – ignorer le VIH, par exemple, lui a permis de se propager dans toute la population.

Et maintenant, les États-Unis sont confrontés à une pandémie qui a rendu malades et tués de manière disproportionnée les Américains de couleur, qui sont surreprésentés dans la main-d'œuvre essentielle mais moins susceptibles d'avoir accès aux soins médicaux. Alors que les gouvernements fédéral et des États gèrent le déploiement des vaccins, l'accès aux tests et aux traitements, ainsi que les programmes de secours économiques, il est crucial d'apprendre du passé et de cibler les politiques spécifiquement pour réduire les inégalités raciales et économiques qui ont rendu la pandémie si dévastatrice en premier lieu.

« Si les effets du racisme et les effets de la xénophobie étaient moins systémiques au sein de notre société, nous verrions probablement moins de décès à cause de Covid-19 », a déclaré M. White. « Le sectarisme est fondamentalement mauvais pour la santé publique. »


L'histoire peut-elle nous aider à comprendre le présent ?

Certains historiens de la médecine suggèrent que l'étude des pandémies antérieures peut améliorer notre compréhension du contexte entourant les maladies infectieuses au 21e siècle.

Monica H Green, professeur d'histoire médicale, affirme que l'analyse historique de même la première pandémie de peste peut nous aider à comprendre comment la maladie évolue aujourd'hui. « Les pandémies bactériennes sont différentes des pandémies virales, mais elles se déplacent toujours vers les populations humaines. En termes d'activité humaine et de la façon dont les humains réagissent aux menaces et au changement, l'étude des fléaux antiques peut enrichir notre compréhension. »

Dans cette dernière section, le Dr Caitjan Gainty, historienne de la médecine et de la technologie du XXe siècle au King's College de Londres, offre une perspective historique sur quatre pandémies du siècle dernier, mettant en évidence quelques points de comparaison en termes de notre façon de penser - et de parler - sur la maladie.

Notre graphique ci-dessous indique l'ampleur des décès associés à ces quatre pandémies sélectionnées, y compris les quatre premiers mois du coronavirus.


La variole du Nouveau Monde

Des morts: 25-55 millions • Causer: Virus variolique

Les explorateurs sont arrivés dans le Nouveau Monde avec bien plus que des navets et des raisins. Ils ont également apporté la variole, la rougeole et d'autres virus contre lesquels les habitants du Nouveau Monde n'avaient aucune immunité. « Bien que nous ne connaissions peut-être jamais l'ampleur exacte du dépeuplement, on estime que plus de 80 à 95 % de la population amérindienne a été décimée au cours des 100 à 150 premières années suivant 1492 », selon un article publié en 2010 dans le Journal of Perspectives économiques. « L'historien et démographe [Noble] David Cook estime qu'en fin de compte, les régions les moins touchées ont perdu 80 % de leur population, les plus touchées ont perdu l'intégralité de leur population et une société typique a perdu 90 % de sa population.

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Pestes et pandémies dans le monde antique et médiéval - Histoire

La peste dans le monde antique :
Une étude de Thucydide à Justinien

Tout au long de l'histoire, les humains ont été confrontés à des catastrophes désastreuses qui doivent être endurées pour survivre. L'une des catastrophes les plus incompréhensibles pour l'humanité a été la peste. Ce terme en grec peut désigner tout type de maladie en latin, les termes sont plague et pestis. Dans l'Antiquité, deux des fléaux les plus dévastateurs étaient la peste athénienne de 430 av. et la peste justinienne de 542 après JC. Cet article discutera de ces fléaux, de la manière dont ils se sont propagés et de leurs conséquences pour les survivants. En outre, les manières dont les écrivains anciens ont écrit sur ces catastrophes seront discutées, avec une référence particulière au rôle des dieux. Une grande partie de ce que l'on croit conventionnellement à propos de ces fléaux provient de comparaisons avec la peste noire, une visite de la peste bubonique au XIVe siècle après JC. comme source historique.

La peste athénienne s'est produite en 430-26 av. pendant la guerre du Péloponnèse, qui s'est déroulée entre Athènes et Sparte de 431 à 404. En raison des conditions de guerre surpeuplées dans la ville, la peste s'est propagée rapidement, tuant des dizaines de milliers de personnes. <1> Parmi ses victimes figurait Périclès, l'ancien chef d'Athènes. <2> La seule source survivante de la peste athénienne est le récit de première main de Thucydide dans son Histoire de la guerre du Péloponnèse. Thucydide, qui a vécu de c. 460 à c. 400, était un général et critique politique athénien.

Dans son Histoire de la guerre du Péloponnèse, Thucydide a utilisé une structure soigneusement élaborée pour enquêter sur la signification et les causes des événements historiques. Son écriture, qui a évolué à partir de la pensée sophistique, reflétait une analyse consciente constante de la grammaire et de la rhétorique. <3> L'histoire, selon Thucydide, était un processus de la nature humaine et en tant que telle, elle a été fortement influencée par les mouvements de masse. Il a donc insisté sur la réalité physique et n'a pas permis l'intervention active des dieux. Cela est particulièrement évident dans son récit de la peste athénienne, puisque les pestes étaient traditionnellement attribuées à la colère des dieux, comme en témoigne Hérodote, ainsi que dans le Livre de l'Exode et le Iliade d'Homère. <4> Par cet ouvrage, Thucydide entame une tradition historiographique qui deviendra le modèle de nombreux futurs historiens.

Ayant lui-même souffert de la peste, Thucydide présenta un récit très systématique des symptômes. Son but était simplement de " décrire à quoi cela ressemblait et d'en établir les symptômes, dont la connaissance permettra de la reconnaître, si jamais elle devait éclater à nouveau ". et la Grèce. <6> Thucydide, cependant, a remarqué que la ville d'Athènes a souffert le plus grand nombre de victimes de la maladie. <7> Les premiers symptômes de la peste comprenaient des maux de tête, une conjonctivite, une éruption cutanée qui couvrait le corps et de la fièvre. Les victimes ont alors toussé du sang et ont souffert de crampes d'estomac extrêmement douloureuses, suivies de vomissements et d'attaques de "haut-le-cœur efficaces". De nombreuses personnes ont également souffert d'insomnie et d'agitation. Thucydide raconta aussi que les victimes avaient une soif si inextinguible qu'elle les poussait à se jeter dans les puits. Les personnes infectées sont généralement décédées au septième ou au huitième jour. Cependant, si quelqu'un réussissait à survivre aussi longtemps, il était alors atteint d'une diarrhée incontrôlable, qui causait fréquemment la mort. Ceux qui ont survécu à cette étape pourraient souffrir de paralysie partielle, d'amnésie ou de cécité pour le reste de leur vie. <9> Heureusement, l'infection de la peste a fourni une immunité, c'est-à-dire que peu de gens ont attrapé la maladie deux fois, et si cela se produisait, la deuxième attaque n'était jamais mortelle. <10>

La description de Thucydide incluait également les conséquences sociales de la peste athénienne, qu'il a conçue dans le contexte de la guerre. <11> Les médecins et autres soignants attrapaient fréquemment la maladie et mouraient avec ceux qu'ils tentaient de guérir. <12> Les Spartiates assiégeant la ville, cependant, ne furent pas affectés par la propagation de la maladie à Athènes. <13> Le désespoir causé par la peste dans la ville a conduit les gens à être indifférents aux lois des hommes et des dieux, et beaucoup se sont jetés dans l'auto-indulgence. <14> En particulier, Thucydide mentionne que personne n'observe les rites funéraires coutumiers. <15> Avec la chute du devoir civique et de la religion, la superstition régnait, notamment dans le souvenir des anciens oracles. <16> Au cours du premier siècle av. <17> Pour lui, la peste illustrait non seulement la vulnérabilité humaine, mais aussi la futilité de la religion et de la croyance aux dieux.

Bien que de nombreuses épidémies désastreuses se soient probablement produites entre les pestes athéniennes et justiniennes, peu de sources détaillant ces pestes ont survécu. Malheureusement, les récits qui existent sont maigres et de ce fait, les origines microbiennes des fléaux décrits ne peuvent être diagnostiquées. Ces sources copient fréquemment le style littéraire de Thucydide cependant, elles n'adhèrent généralement pas à sa croyance concernant la non-implication des dieux.

Une de ces maladies, connue sous le nom de peste antonine, s'est produite sous le règne de Marc Aurèle (161-180 après JC). Elle fut ramenée par des soldats revenant de Séleucie, et avant de s'apaiser, elle avait touché l'Asie Mineure, l'Égypte, la Grèce et l'Italie. <18> La peste a détruit jusqu'à un tiers de la population dans certaines régions et a décimé l'armée romaine. <19> En 180, Marc Aurèle contracta une infection et mourut dans son camp militaire. Il y a eu des spéculations que cette infection était la peste. <20> Une autre peste s'est produite sous les règnes de Decius (249-251 A.D.) et Gallus (251-253 A.D.). Cette peste éclata en Egypte en 251, et de là contamina tout l'empire. Son taux de mortalité appauvrit gravement les rangs de l'armée et provoqua des pénuries massives de main-d'œuvre. La peste faisait encore rage en 270, lorsqu'elle provoqua la mort de l'empereur Claudius Gothicus (268-270). <21>

Après le IIIe siècle, il n'y a pas d'autre peste bien documentée jusqu'à la peste justinienne au milieu du VIe siècle. Ce fléau est né en 541-2 soit en Éthiopie, traversant l'Égypte, soit dans les steppes d'Asie centrale, où il a ensuite voyagé le long des routes commerciales des caravanes. Depuis l'un de ces deux endroits, la peste s'est rapidement propagée dans tout le monde romain et au-delà. Comme la peste noire qui l'a suivie en 1348, la peste de Justinian suivait généralement des routes commerciales fournissant un " échange d'infections ainsi que de marchandises " et, par conséquent, était particulièrement brutale pour les villes côtières. <22> Le mouvement des troupes pendant les campagnes de Justinien a fourni une autre source pour l'expansion de la peste. <23> Ces deux facteurs, le commerce et les mouvements militaires, ont propagé la maladie de l'Asie Mineure à l'Afrique et à l'Italie, ainsi qu'à l'Europe occidentale.

Bien que de nombreux écrivains aient documenté cette période, il existe trois sources principales pour la peste justinienne : Jean d'Éphèse, Evagrius Scholasticus et surtout Procope. <24> Jean d'Éphèse a écrit son Histoire ecclésiastique durant cette période, en voyageant à travers l'empire. Cette œuvre ne survit malheureusement que par fragments. Evagrius, avocat et préfet honoraire vivant dans la ville d'Antioche, a écrit son Histoire ecclésiastique couvrant les années 431-594 à la fin du VIe siècle. Il s'agit du récit le plus personnel, ayant contracté lui-même la maladie en 542 alors qu'il était encore jeune. Bien qu'il ait finalement récupéré, des récidives ultérieures de la peste le priveront de sa première femme, de plusieurs enfants, d'un petit-enfant et de nombreux serviteurs de la famille. <25> Une autre source de la peste justinienne est la Histoire d'Agathias. Avocat et poète, il poursuit l'histoire de Procope. Son compte de la peste justinienne est de sa deuxième apparition à Constantinople en 558. Un autre compte est le la chronique de John Malalas cependant, ce travail peut avoir copié Procope.

Bien que toutes ces sources donnent aux savants des informations importantes sur la peste, la Histoire des guerres, publié en 550 par Procope, donne le compte le plus systématique des symptômes et des conséquences immédiates de la maladie. Élevé à Césarée, Procope devint le secrétaire juridique du général Bélisaire et voyagea avec lui tout au long des campagnes de reconquête de Justinien en Italie, dans les Balkans et en Afrique. En 542, il est témoin de la peste à Constantinople.

Le modèle littéraire principal de Procope était Thucydide, un écrivain que lui, ainsi que tous les autres écrivains du monde classique, imitait consciemment. Sous le règne de Marc-Aurèle, Lucien de Samosate composa une œuvre intitulée Comment écrire l'histoire. <26> Ici, Lucian a déclaré que l'histoire était distincte de la rhétorique, dans le but d'écrire la vérité. Il a également inclus deux critères pour un historien. Premièrement, l'historien doit avoir le don naturel de comprendre les affaires publiques. Le deuxième critère était que l'historien doit être capable d'écrire. Ceci, cependant, n'était pas un don naturel. C'était le résultat de la pratique et du travail acharné, et un désir d'imiter les écrivains anciens.

Il y a de nombreuses raisons d'affirmer que Procope a consciemment imité l'œuvre de Thucydide. Dans la préface de son Histoire des guerres, Procope a affirmé qu'il "considérait l'intelligence appropriée pour la rhétorique, la narration du mythe pour la poésie, mais pour l'histoire, la vérité". Procope a également écrit ses œuvres en grec attique classique, qui était depuis longtemps tombé en désuétude à la fin de l'empire romain. Faisant preuve de réticence à utiliser des mots non attiques, Procope a pris soin d'éviter d'emprunter au latin. Par exemple, lorsqu'il mentionne un terme latin, comme référendums, il fait toujours précéder le mot d'une phrase "as les Romains l'appellent". <28> Il a également suivi l'exemple d'Hérodote en se référant, quoique de manière incohérente, aux Huns comme les Massagètes et aux Perses comme les Mèdes. <29> Ce sont des exemples de la façon dont Procope a imité les historiens classiques, que ses contemporains auraient non seulement admirés, mais ils auraient également attendu ce genre de détachement classique de son travail.

Il y a ces savants, cependant, qui dénigrent l'œuvre de Procope comme artificielle parce qu'il a imité le style des historiens classiques. L'un en particulier a affirmé que "[Procope] n'a même pas pu résister à l'opportunité que la peste lui a donnée de faire le parallèle avec son prototype de récit classique de la grande peste d'Athènes". en question, suggérant que Procope a emprunté la description de la peste directement aux pages du Histoire de la guerre du Péloponnèse. À tout le moins, ils suggèrent qu'il est étrange que Procope ait enregistré l'événement. Après la peste justinienne, il n'y aurait pas d'autre pandémie jusqu'à la peste noire de 1348. Selon Procope dans son Histoire de la Guerres, le nombre de morts à Constantinople, lorsqu'il a frappé au printemps 542 et a fait rage pendant quatre mois, a atteint 10 000 par jour. <31> Bien que ce chiffre soit probablement exagéré, la peste a profondément affecté la population, à la fois en termes de victimes et de survivants, et à ce titre, était un sujet historique digne de Procope. Après avoir dévasté la capitale, la peste a continué à se répandre dans tout l'empire, restant endémique après 542 jusqu'au milieu du VIIIe siècle. <32>

Une raison d'interroger ceux qui pensent que Procope a simplement levé le récit de Thucydide sur la peste athénienne est que les deux auteurs ne décrivent pas les mêmes symptômes de la peste. <33> Décrite en détail par Procope, Jean d'Éphèse et Evagrius, l'épidémie de Justinian est notre premier cas clairement documenté de peste bubonique. <34> Chacun de ces auteurs fait clairement référence à la formation de bubons, signe révélateur de la peste bubonique, sur la peau des victimes. Thucydide, cependant, ne mentionne pas ce symptôme. La cause de la peste athénienne de 430 av. n'a pas été diagnostiquée, mais de nombreuses maladies, dont la peste bubonique, ont été exclues comme possibles. <35> La théorie la plus récente, postulée par Olson et un nombre croissant d'autres épidémiologistes et classiques, concernant la cause de la peste athénienne est la fièvre hémorragique à virus Ebola. <36>

Les descriptions des contagions différaient également d'une autre manière significative. Thucydide a noté que ceux qui soignaient les malades contractaient la maladie à Constantinople, cela ne se produisait pas régulièrement. <37> La peste athénienne était clairement une maladie infectieuse hautement contagieuse. Procope, en revanche, décrivait la peste bubonique, qui n'est pas directement contagieuse à moins que le patient ne soit porteur de puces ou qu'un élément pneumonique de la maladie ne soit présent. Bien que le récit de Procope ait suivi Thucydide comme modèle littéraire, Procope n'a pas levé le passage directement de L'histoire de La guerre du Péloponnèse, puisqu'il est évident que les deux auteurs ont décrit des symptômes différents.

D'après la description fournie par Procope, on sait qu'au printemps 542, la peste bubonique atteignit Constantinople. Les chercheurs modernes ne sont pas certains de ses origines exactes, qui pourraient avoir été le réservoir de peste des pays modernes d'Afrique centrale que sont le Kenya, l'Ouganda et le Zaïre. <38> D'autres encore pensent que la peste est originaire des steppes d'Asie centrale et s'est propagée le long des routes commerciales avec l'Extrême-Orient, tout comme la peste noire de 1348. <39> Les sources contemporaines de la peste sont également en désaccord sur l'origine de la maladie. Procope a affirmé que la peste était originaire d'Égypte près de Péluse, mais Evagrius a déclaré que la peste avait commencé à Axum (aujourd'hui l'Éthiopie et l'est du Soudan). La thèse de <40> Evagrius’ peut provenir d'un préjugé traditionnel de l'époque selon lequel les maladies venaient de régions chaudes. <41> En tout cas, il a certainement émergé en Egypte en 541 et après son séjour à Constantinople, il s'est répandu dans tout l'empire le long des routes commerciales et militaires, se déplaçant toujours des villes côtières vers les provinces de l'intérieur. <42> La peste a ensuite fait surface en Italie en 543, et a atteint la Syrie et la Palestine la même année. <43> De là, la contagion a migré vers la Perse, où elle a infecté l'armée perse et le roi Khusro lui-même, les obligeant à se retirer à l'est du Tigre vers les hautes terres exemptes de peste du Luristan. <44> Grégoire de Tours a raconté comment Saint-Gall a sauvé les habitants de Clermont-Ferrand en Gaule de la maladie en 543, et il y a des spéculations que la peste se serait propagée en Irlande en 544. <45> De plus, comme la peste noire, la peste Justinienne la peste était récurrente, la bactérie restant endémique dans la population pendant 250 à 300 ans. <46> Agathias, écrivant sur une deuxième épidémie dans la capitale en 558, raconta que depuis la première épidémie, la peste n'avait jamais complètement diminué, mais se déplaçait simplement d'un endroit à un autre. <47>

Il s'agit de la première pandémie connue de peste bubonique à toucher l'Europe. <48> Bien qu'elle soit moins célèbre que la peste noire du XIVe siècle, la peste justinienne fut certainement tout aussi meurtrière. La peste bubonique se propage par la piqûre de puces qui trouvent leur domicile sur les rongeurs. Le rat noir portait la peste noire, et il n'y a aucune raison de croire qu'il n'était pas un porteur actif au VIe siècle. Ce n'était probablement pas le seul porteur, les chiens décrits comme mourants à Constantinople portaient presque certainement aussi des puces. Une fois que le commerce a amené la peste dans une ville, les rats ont trouvé des zones urbaines surpeuplées par une population stationnaire, propice à leur mode de vie. Cette évaluation est en accord avec les preuves que bien que la maladie ait submergé les empires romain et perse, les nomades berbères d'Afrique et les peuples arabes n'ont pas été très affectés par la peste. <49>

La peste elle-même se présente en réalité sous trois formes : bubonique, pneumonique (également appelée pulmonaire) et septicémique. La variété bubonique, qui doit exister avant que les deux autres souches puissent devenir actives, sera décrite en détail. Cette forme n'est directement contagieuse que si le patient est porteur de puces. Puisque Procope n'a pas déclaré que ceux qui soignaient les malades contractaient nécessairement la maladie, on en déduit que la forme bubonique était la plus active dans la peste justinienne. <50> La peste pulmonaire survient lorsque les bacilles de la maladie, appelés Yersinia pestis, envahissent les poumons. Cette variété est très contagieuse d'une personne à l'autre et se propage par des gouttelettes en suspension dans l'air. En raison de l'observation de Procope selon laquelle la peste n'était pas directement contagieuse et de l'absence des principaux symptômes de peste pulmonaire dans les récits, à savoir une respiration superficielle et une oppression thoracique, cette forme n'était probablement pas très active. La septicémie survient lorsque l'infection pénètre dans la circulation sanguine et que la mort est rapide, généralement avant que les bubons ne puissent se former. Dans son récit, Agathias a rapporté des victimes mourant comme par une attaque d'apoplexie. <51> Cela semble indiquer que la forme septicémique existait au cours de l'épidémie du VIe siècle. La peste bubonique entraîne la mort dans environ 70 pour cent des cas, la peste pulmonaire a un taux de mortalité de plus de 90 pour cent. La peste septicémique ne laisse aucun survivant. <52> Bien que les trois formes aient probablement existé pendant la peste de Justinian, la forme bubonique prédominait clairement.

Pendant la peste justinienne, de nombreuses victimes ont eu des hallucinations avant l'apparition de la maladie. <53> Les premiers symptômes de la peste suivaient de près ces hallucinations, bien qu'elles comprenaient de la fièvre et de la fatigue, qui ne semblaient pas mettre la vie en danger. Evagrius a décrit une inflammation du visage, suivie d'un mal de gorge, comme un symptôme d'introduction. <54> Certaines victimes souffraient aussi initialement de diarrhée. <55> Bientôt cependant, des bubons sont apparus dans la région de l'aine ou des aisselles, ou parfois à côté des oreilles. <56> Suite à ce symptôme, la maladie a progressé rapidement. Les individus infectés sont généralement décédés en deux à trois jours. <57> La victime est généralement entrée dans un état semi-conscient et léthargique et ne souhaite ni manger ni boire. Suite à cette étape, les victimes seraient prises de folie, causant de grandes difficultés à ceux qui tentaient de s'occuper d'elles. <58> De nombreuses personnes sont mortes douloureusement lorsque leurs bubons se sont gangrenés. Un certain nombre de victimes ont éclaté avec des cloques noires recouvrant leur corps, et ces personnes sont décédées rapidement. <59> D'autres encore sont morts en vomissant du sang. Les femmes enceintes qui ont contracté la maladie sont généralement décédées à la suite d'une fausse couche ou d'un accouchement, mais curieusement, Agathias rapporte que les jeunes hommes ont subi le plus lourd tribut dans l'ensemble. <60> Il y a eu aussi des cas, cependant, dans lesquels les bubons ont atteint une grande taille, puis se sont rompus et ont suppuré. <61> Si cela se produisait, le patient se rétablissait généralement, bien qu'il/elle souffrait souvent par la suite de tremblements musculaires. Les médecins, remarquant cette tendance et ne sachant pas comment lutter autrement contre la maladie, ont parfois percé les bubons des personnes infectées pour découvrir que des anthrax s'étaient formés. <62> Les individus qui ont survécu à l'infection devaient généralement vivre avec des cuisses et des langues flétries, séquelles classiques de la peste. <63> Un fait intéressant à noter ici est que les humains n'étaient pas les seules victimes de cette contagion. Les animaux, y compris les chiens, les souris et même les serpents, ont contracté la maladie. <64>

Jean d'Éphèse a raconté une longue description quelque peu rhétorique de la peste et de ses effets en Palestine et dans la ville de Constantinople. En tant qu'écrivain chrétien qui a clairement déclaré que la fin du monde était proche, il a relaté bon nombre des éléments les plus grotesques de l'épidémie. <65> Pour lui, la peste était une manifestation de la colère divine et un appel à la repentance. <66> Son récit détaille avec éclat des scènes de chaos au cours desquelles des hommes s'effondrent de douleur dans les quartiers publics. La peur de ne pas être enterré ou de devenir la proie des charognards a conduit de nombreuses personnes à porter des étiquettes d'identification et, dans la mesure du possible, à éviter de quitter leur domicile. <67> Dans une description connexe, Jean d'Éphèse a décrit une maison que les hommes évitaient à cause de son odeur nauséabonde. Quand il a finalement été entré, ils ont trouvé plus de vingt cadavres en décomposition. Beaucoup d'hommes ont également vu des apparitions et des visions terribles avant et après que la maladie ait produit des symptômes chez eux. <68> Dans le style typique de la littérature apocalyptique, Jean d'Éphèse ne considérait pas ces "apparitions" et "visions" comme des hallucinations, elles offraient un aperçu du royaume d'un autre monde. Comme mentionné précédemment, la peste s'est propagée le long des routes commerciales infectant les villes portuaires. Jean d'Éphèse a rapporté dans son récit que de nombreux navires flotteraient sans but en mer, se lavant plus tard sur le rivage avec tous leurs équipages morts de la peste. Il a également décrit des marins rapportant des observations d'un navire de bronze spectral avec des rameurs sans tête et des monstres qui sont apparus dans la mer au large de la côte palestinienne. <69>

Bien que l'empereur Justinien ait lui-même contracté la maladie, il a néanmoins tenté de minimiser le désastre. <70> Après l'épidémie à Constantinople, Justinien ordonna à Théodore et à la garde du palais de se débarrasser des cadavres. <71> À cette époque, tous les lieux de sépulture étaient au-delà de leur capacité, et les vivants ont dû jeter les corps des victimes dans les rues ou les empiler le long du rivage pour pourrir. <72> Théodore a répondu à ce problème en faisant creuser d'énormes fosses à travers la Corne d'Or à Sycae (Galata) puis en engageant des hommes pour ramasser les morts. Bien que ces fosses auraient contenu chacune 70 000 cadavres, elles ont rapidement débordé. <73> Des corps ont ensuite été placés à l'intérieur des tours dans les murs, provoquant une odeur qui a envahi toute la ville. <74>

La peste a laissé un grave impact sur la vie urbaine. Bien que les pauvres des villes aient été les premiers à souffrir des effets dévastateurs, la peste s'est rapidement propagée aux quartiers les plus riches. Comme si la menace de la maladie n'était pas assez problématique, le pain est devenu rare et certains des malades sont peut-être morts de faim plutôt que de maladie. <75> De nombreuses maisons sont devenues des tombes, car des familles entières sont mortes de la peste sans que personne du monde extérieur ne le sache. Les rues étaient désertes et tous les métiers étaient abandonnés. <76> L'inflation a grimpé en flèche. En 544, la législation de Justinien sur le contrôle des prix réussit en partie, mais la rareté de la nourriture persiste, surtout dans la capitale. <77> À mesure que l'assiette fiscale diminuait considérablement, la pression financière sur les villes augmentait également. Dans un effort d'économie, les gouvernements municipaux ont réduit les salaires des enseignants et des médecins et ont réduit les budgets des divertissements publics. <78>

Bien que de nombreuses zones rurales aient été épargnées par la peste, les zones infectées étaient paralysées. Ceci, à son tour, a affecté les zones urbaines, car une récolte raisonnable était essentielle pour s'assurer que les villes ne connaissent pas de pénurie alimentaire. En Syrie et en Palestine, la peste a atteint les terres agricoles de l'intérieur après la plantation, et les récoltes ont mûri sans personne pour les récolter. <79> Aggravant ce problème existant en Syrie, une sorte de maladie, peut-être l'anthrax, a attaqué le bétail en 551, ce qui a laissé les champs non labourés en raison du manque de bœufs. <80>

Les impôts sur les terres agricoles dont les propriétaires sont morts de la peste sont devenus la responsabilité des propriétaires voisins. En réalité, ce règlement avait existé en tant que pratique standard dans l'empire bien avant les années de peste. <81> Procope, cependant, toujours un champion de la classe des propriétaires terriens, se plaignit amèrement de cette loi. <82> Il est probable qu'avec le taux de mortalité élevé de la peste, cette pratique soit devenue extrêmement lourde. En 545, Justinien tenta d'atténuer la détresse financière de ces sujets propriétaires terriens en décidant que les impôts impayés sur ces propriétés abandonnées ne devraient pas être imputés aux propriétaires fonciers voisins. <83> Apparemment, les propriétaires des propriétés voisines avaient été contraints de payer des dettes sur les terres abandonnées. Cela peut avoir été la source spécifique de la plainte de Procope, plutôt que l'ancienne pratique.

La peste a également été attribuée au rétrécissement de deux groupes particuliers dans l'empire, à savoir l'armée et les maisons monastiques. Même sans la pénurie de main-d'œuvre causée par la peste, les recrues pour l'armée étaient devenues de plus en plus difficiles à trouver, de sorte que l'empire était principalement servi par des mercenaires barbares. <84> Les campagnes d'expansion et de réunification de l'ouest avec l'empire romain d'Orient ont servi de canal pour sacrifier un nombre immense de soldats. <85> Dans les dernières années de Justinien’, il n'y avait pratiquement pas d'hommes pour se porter volontaires ou pour être impressionnés par le service. Heureusement pour les Romains, la peste avait également attaqué et affaibli l'empire perse. Cependant, dans la plupart des autres régions de l'empire, ils n'eurent pas cette chance. En Italie, les Ostrogoths reprirent la guerre et de nouvelles révoltes éclatèrent dans les provinces africaines auparavant soumises. Il y avait aussi des menaces renouvelées de la part des tribus barbares orientales. Les restes des Avars asiatiques, que Chagan Baian avait réunis, se sont approchés des frontières impériales pour se faire reconnaître, et le Kotrigur Khan a attaqué les territoires des Balkans. <86>

Un autre groupe fortement touché par la peste comprenait les monastères. Dans la région de Constantinople, les archives recensent plus de quatre-vingts monastères avant 542 mais, après la peste, la plupart d'entre eux semblent disparaître. <87> Il ne fait aucun doute que la peste a contribué à ce déclin. Les maladies contagieuses hautement infectieuses comme la peste bubonique se développent dans des populations très unies. Tout comme la description de Jean d'Éphèse des navires sans pilote s'échouant à terre, il n'était pas rare qu'un monastère entier soit anéanti par la peste pendant la peste noire.

Bien qu'il y ait eu ces revers dans la croissance du clergé, l'empire byzantin s'est rapproché de l'église lors des crises du VIe siècle. Entourée de catastrophes, la religiosité de la population augmente et l'église bénéficie financièrement de ressources privées qui auraient auparavant soutenu des projets civiques. Bien que l'activité de construction se soit poursuivie dans l'empire, indiquant qu'un certain niveau de prospérité persistait, les types de construction ont changé. En Syrie par exemple, il y a eu un changement marqué de la construction civique vers la construction d'églises et de monastères au milieu du siècle. <88> La richesse du secteur public qui a payé pour la construction civique reposait sur les recettes fiscales, qui avaient été considérablement épuisées par la peste. En comparaison, l'église pourrait recevoir des fonds de donateurs privés, des individus dont les cordons de la bourse ont été desserrés par leur contact avec la mort.

Malheureusement, la peste bubonique n'était pas la seule catastrophe de l'époque. Dans le Histoire secrète, Procope a répertorié les catastrophes naturelles, y compris les inondations et les tremblements de terre, ainsi que les invasions barbares, qui ont affligé l'empire depuis que Justinien a commencé son règne en 518. Il a affirmé qu'au moins la moitié des survivants de ces précédentes calamités sont ensuite morts de la peste.<89> En outre, après l'épidémie initiale en 541, des répétitions de la peste ont établi des cycles permanents d'infection. Pour expliquer ces événements, Procope dans son Histoire secrète a déclaré que Dieu s'était détourné de l'empire parce qu'il était dirigé par un empereur démoniaque. <90> Un excellent symbolisme religieux de cette théorie a été fourni avec l'effondrement du dôme original de Sainte-Sophie, à la suite d'un tremblement de terre qui avait frappé la capitale. <91> Bien sûr dans son office Histoire des guerres, Procope avait affirmé que les êtres humains n'étaient pas capables de comprendre pourquoi de telles catastrophes se produisent. <92>

Sous le règne de Justinien, la tradition littéraire classique était en train de s'adapter à la culture et à l'histoire chrétiennes. Un écrivain chrétien ne saurait employer la notion classique de moira comme facteur causal de l'histoire. <93> Ces facteurs devaient être remplacés par une explication chrétienne du péché menant à la punition. Bien que Procope considérait les événements religieux comme inappropriés pour ses histoires, il est clairement le dernier des historiens classiques à cet égard. <94> Après Procope, la plupart des historiens romains utilisent le péché comme facteur causal historique. Cela est particulièrement évident dans les récits chrétiens de la peste.

Les écrivains chrétiens, dont le modèle littéraire de la peste était le livre de l'Apocalypse, ont clairement estimé que la peste était une punition envoyée par Dieu en réponse au péché humain. "C'était connu", a écrit Zacharie de Mytilène, "que c'était un fléau de Satan, qui a été ordonné par Dieu de détruire les hommes." ce peuple est multiple, et pourquoi vous souciez-vous de leurs maladies ? Car tu ne les aimes pas plus que moi. » Cependant, pour sauver le saint chagrin, Dieu accorda à Syméon le pouvoir de guérir les croyants. De cette façon, beaucoup de ceux qui ont été infectés par la maladie ont fait appel à Saint-Syméon et ont été guéris. <96> Grégoire de Tours en Gaule a également écrit sur Saint-Gall, qui a sauvé son troupeau de la peste. <97> A travers ces récits, il est clair que les écrivains chrétiens considéraient que les souffrances causées par la peste étaient les châtiments justifiables de Dieu, mais aussi que les fidèles devaient être sauvés par leur croyance en Christ.

Pour les lecteurs modernes, les récits de la peste, même ceux des écrivains chrétiens, semblent étonnamment sobres, étant donné l'ampleur du désastre. Procope et Agathias, comme Thucydide avant eux, ont adopté une position détachée, presque agnostique, tandis que les écrivains chrétiens ont accepté la peste comme une juste punition de Dieu. <98> Contrairement à la peste noire, la peste justinienne ne semble pas avoir été accompagnée d'hystérie de masse, de cortèges flagellants ou de persécutions des Juifs. La population générale semble presque accepter la calamité. Jean d'Éphèse a rapporté des visions, mais même celles-ci ne sont rien comparées aux descriptions sauvages qui ont accompagné la peste noire du quatorzième siècle. Henry Knighton, qui a écrit une chronique en Angleterre pendant la peste noire, a affirmé que la terre avait englouti de nombreuses villes de Corinthe et d'Achaïe, et à Chypre, les montagnes ont été nivelées, provoquant la submersion des rivières dans les villes voisines. Les hallucinations décrites par Jean d'Éphèse pourraient être un symptôme de la peste, mais la description indiquée par la chronique médiévale éclaire une plus grande hystérie. <99> L'attitude indiquée par les écrivains chrétiens pendant la peste justinienne, cependant, correspondait à une interprétation courante du quatorzième siècle de la peste noire, c'est-à-dire qu'elle était causée par la colère de Dieu. <100>

La peste justinienne, en dehors de son impact immédiat dévastateur, est généralement considérée comme sapant l'empire romain tardif, politiquement et économiquement, créant des conditions propices au désastre. <101> Couplée aux autres catastrophes du règne de Justinien, la peste a peut-être réduit la population du monde méditerranéen d'ici l'an 600 à pas plus de 60 pour cent de son nombre un siècle plus tôt. <102> Un taux de mortalité aussi massif conduirait naturellement à la ruine sociale et économique. Aussi, le dépeuplement des centres urbains aurait pu créer un déséquilibre structurel en faveur des Arabes du désert.

Le principal problème de cette thèse est le manque de preuves démographiques solides pour la fin de l'empire romain. Avant que la mortalité due à la peste puisse être déterminée, les érudits modernes ont besoin d'une estimation de la population globale de l'empire pour cette période. Malheureusement, cette information n'a pas été efficacement déterminée. Il existe également d'autres problèmes dans le calcul des données démographiques définitives. Bien que tout type de maladie épidémique ait des effets graves sur une population auparavant non exposée, les récurrences de cette maladie ne seraient pas aussi dévastatrices. <103> Aussi, l'"âge sombre" de la littérature byzantine qui suit le règne de Justinien ne parvient pas à documenter fermement ces récurrences de la peste. Les nombreuses autres catastrophes naturelles au cours de cette période constituent un autre problème lorsqu'on essaie de déterminer la mortalité de la peste. Même s'il pouvait être déterminé que 300 000 personnes ont péri à Constantinople au printemps 542, la question se poserait toujours de savoir si ces personnes sont mortes de la peste ou du tremblement de terre massif qui s'est également produit à cette époque. Les sources pour découvrir ce type d'information n'existent malheureusement pas.

Parce que les chercheurs ont été incapables de déterminer la population globale, ils ont tenté de conclure sur les taux de mortalité dans des villes bien documentées, telles que Constantinople. La population de Constantinople, cependant, n'a pas non plus été déterminée de manière concluante. <104> Les données utilisées par les chercheurs modernes sont généralement basées sur les descriptions littéraires de la peste, qui sont très probablement teintées d'exagération. Jean d'Éphèse a déclaré que les gens mouraient au rythme de 5 000 à 16 000 par jour et que les hommes aux portes de la ville ont cessé de compter les cadavres sortants à 230 000 lorsqu'ils ont réalisé que les corps étaient innombrables. <105> Procope a affirmé que 10 000 personnes mouraient par jour et que la peste avait duré quatre mois à Constantinople. <106> Sur la base de ces chiffres, il est possible qu'un tiers à la moitié de Constantinople ait péri. Bien que cette conclusion semble élevée, Jean d'Éphèse, qui voyageait lors de la première épidémie de peste, a noté que les décès à Constantinople dépassaient ceux des autres villes. <107> Les taux de mortalité urbaine ne sont pas concluants dans la plupart des autres grandes villes de l'empire. Certaines villes sont devenues pratiquement désertes de la peste, tandis que d'autres, en particulier celles qui n'étaient pas des centres commerciaux, ont été moins touchées.

Face à ces difficultés, et à la lumière du besoin de données démographiques supplémentaires, les chercheurs ont postulé un taux de mortalité global pour l'empire d'environ un tiers de la population, ce qui, sans surprise, s'avère être un chiffre comparable au bilan probablement pris par la peste noire. <108> Les comparaisons avec les schémas démographiques qui ont suivi la peste noire ont également conduit certains érudits modernes à postuler que la peste n'aurait peut-être pas causé de dommages permanents à l'Empire romain. <109> Cette théorie, cependant, est basée sur des comparaisons invalides, qui supposent des similitudes basées sur le fait que les deux fléaux étaient de nature bubonique. Bien que les preuves de la peste dévastatrice pour l'empire proviennent de récits littéraires vagues et non quantifiables, les preuves du contraire ne sont pas concluantes.

Par exemple, après la peste noire, le taux de nuptialité a fortement augmenté et a donné lieu à des unions prolifiques. Agathias remarqua cependant que les jeunes hommes souffraient le plus de la peste. Si cette observation était vraie, combinée à son affirmation selon laquelle la peste se reproduisait à quinze ans d'intervalle, cela aurait clairement causé des conséquences démographiques désastreuses. <110> Un érudit a souligné que les papyrus égyptiens ne donnent aucune indication d'une crise économique ou même d'un déclin de la population pendant la peste. Bien que cela soit troublant, Jean d'Éphèse a déclaré qu'Alexandrie n'était pas affectée comme la ville de Constantinople. <111> De plus, les sources n'indiquent pas que la peste a de nouveau frappé l'Égypte après 541. Une autre objection est que malgré des sources littéraires racontant des récits de corps débordant de cimetières, aucun archéologue travaillant au Proche-Orient n'a découvert de fosse de peste. <112> Il semble probable, cependant, que d'autres investigations archéologiques viendront contrer cette objection.

Ces questions ne nient pas l'existence de la peste, mais remettent simplement en question si elle a eu des effets catastrophiques durables sur l'empire. La peste noire dans l'Europe médiévale a été décrite comme ayant un effet "purgatif plutôt que toxique" sur ce qui était auparavant une société surpeuplée confrontée aux contrôles malthusiens. <113> À la suite de la peste noire, un ratio personnes/terre plus faible s'est produit, provoquant une inflation des salaires. En 544, Justinien a promulgué une loi qui a opposé son veto aux augmentations de salaire pour les artisans, les ouvriers et les marins, dans le but de contrôler l'inflation des salaires. <114> Bien que la hausse des prix des céréales ait pesé sur les salaires réels immédiatement après la peste, la diminution de la population a clairement profité aux classes économiques inférieures. <115> Il est important de se rappeler, cependant, que cette comparaison ne peut s'étendre que dans une certaine mesure contrairement à l'Europe du XIVe siècle, il n'y a aucune preuve tangible que la fin de l'empire romain était surpeuplée. S'il est clair que la peste a dévasté l'empire, au moins temporairement, il faut se rappeler que l'Empire romain en 600 était encore un État puissant, confronté à des conditions politiques favorables, et soutenu par une économie prospère.

Tout au long de l'histoire, les fléaux ont gravement affecté les sociétés humaines. Cependant, pour comprendre leurs effets, de nombreuses recherches démographiques et archéologiques sont nécessaires. Bon nombre des investigations archéologiques menées au Proche-Orient n'ont pas été menées de manière suffisamment méthodique qu'elles ont été en fait des exercices de chasse au trésor. A Athènes, peu de fouilles se sont concentrées sur les problèmes posés par la peste. La superposition de villes modernes sur ces sites antiques a également entravé les investigations archéologiques dans certaines zones de la plus grande importance, notamment Constantinople. La politique a malheureusement aussi joué un rôle dans ces difficultés. À l'avenir, peut-être de nouvelles enquêtes sur les médiums de l'archéologie et de la démographie offriront-elles plus d'informations sur les effets et les conséquences des plaies athéniennes et justiniennes.

Remarques

1 Thucydide, Histoire de la guerre du Péloponnèse, II, 52. La ville d'Athènes était surpeuplée parce que Périclès avait fait entrer la population rurale dans la ville avant le siège spartiate. Il n'y a malheureusement aucune preuve démographique pour déterminer le taux de mortalité de la peste athénienne.

3 Chester G. Starr, Une histoire du monde antique (Oxford, 1991) 328.

4 Homère, Iliade, I, 9-11 " Le fils de Zeus et de Leto, Apollon, qui, en colère contre le roi, chassa la peste immonde le long de l'armée, et le peuple périt, car le fils d'Atreus avait déshonoré Chryses, prêtre d'Apollon. "

6 Thucydide, II, 48. Thucydide n'indique aucune de ses sources.

8 Thucydide, II, 49. Le « vomissements efficaces » a récemment été retraduit par « « hiccuping ») par Olson, qui tente de relier la peste athénienne à la maladie d'Ebola. Ebola est la seule maladie épidémique qui a le hoquet comme symptôme, et le mot signifie hoquet ailleurs dans la littérature grecque, par exemple, chez Platon. Symposium. La recherche pour identifier la peste athénienne est discutée plus en détail plus loin dans cet article.

11 Thucydide croyait que la peste avait contribué à la défaite d'Athènes, parce que la volonté du peuple d'endurer la souffrance pour le bien public avait été détruite par la maladie II, 53.

13 Thucydide, II, 54. La peste athénienne était directement contagieuse, probablement au moyen d'une infection par gouttelettes aéroportées. Il s'est propagé à d'autres villes lorsque des personnes infectées ont voyagé ou fui vers les nouvelles zones.

17 Lucrèce, Sur la nature des choses, XI.

18 Il existe deux grandes sources d'information sur la peste d'Antonin. Galien a énuméré certains des symptômes de la peste dans Sur les facultés naturelles cependant, comme il n'a pas accompagné Marc Aurèle en campagne, il n'a peut-être pas vu la maladie de ses propres yeux. D'autres informations sur la peste sont incluses dans le Des lettres de Marcus Cornelius Fronto, qui était un tuteur de Marcus Aurelius.

19 Sur la base d'études démographiques, le taux de mortalité moyen pendant la peste d'Antonin n'était probablement que de 7 à 10 % et peut-être de 13 à 15 % dans les villes et les armées R.J. et M.L. Littman, "Galen et la peste d'Antonin", Journal américain de philologie 94 (1973) 254-55.

20 J. F. Gilliam mentionne cette thèse, mais n'offre aucune preuve voir "La peste sous Marcus Aurelius," American Journal of Philology 82 (1961) 249.

21 Zosime, Nouvelle histoire Moi, 26, 37 et 46 ans.

22 W.H. McNeill, Pestes et Peuples (Oxford, 1977) 125.

23 Donald M. Nicol, "Justinian I et ses successeurs, A.D. 527-610" dans Philip Whitting, éd., Byzance : une introduction (New York, 1971) 28.

24 D'autres sources incluent les écrits de Grégoire de Tours, Marcellinus Comes, Michel le Syrien, Zacharie de Mytilène, Philostorge et le Vie de S. Syméon.

25 Évagre, Histoire ecclésiastique IV, 29.

26 Cité de J. A. S. Evans, " L'attitude des historiens séculiers de l'âge de Justinien envers le passé classique ", Tradition 32 (1976) 354.

28 Procope, Histoire secrète XIV, 11.

29 Procope, Guerres XIII et Histoire secrète III, 2.

30 John W. Barker, Justinien et l'Empire romain tardif (Madison, 1966) 76. Cf. J.A.S. Evans, L'âge de Justinien (New York, 1996) 160-1.

31 Procope, Histoire des guerres (La guerre de Perse) II, 23, 1 voir aussi le la chronique de John Malalas, XVIII, 92. Toutes les citations suivantes de Procope seront tirées de "La guerre persane", sauf indication contraire.

32 La date du VIIIe siècle est contestée car l'écriture byzantine a connu un « âge sombre » après le règne de Justinien. Malgré cela, la peste est restée endémique au moins jusqu'à la fin du VIIe siècle et a mis environ deux siècles et demi à s'éteindre. La peste noire en Europe est restée endémique pendant à peu près le même temps P. Allen, "La peste 'Justinienne'" Byzance 49 (1979) 14, citant entre autres les travaux d'Agapius, Bede, Theophanes, Theophylact, et le Vita de Jean le Donneur d'aumône par Leontius de Neapolis, qui enregistrent les diverses épidémies de peste.

33 Cf. Thucydide, 11, 51 et Procope, Guerres, 11, 22.

34 Les symptômes de la peste sont décrits dans Procopius, Guerres 11, 22-23 Évagre, IV, 29 Jean d'Éphèse, Histoire ecclésiastique frgs. 11, E-H.

35 Voir J. C. F. Poole et J. Holladay, "Thucydide and the Plague of Athens" Classique Trimestriel 29 (1979) 282-300 également Alexander D. Langmuir, et al., "The Thucydide Syndrome," Journal de médecine de la Nouvelle-Angleterre 313 (1985) 1027-30.

36 Patrick Olson, "Le syndrome de Thucydide : Ebola D j vu ? (ou Ebola réémergent ?) " Émergent Maladies infectieuses 2 (avril-juin 1996) 1-23 Allison Brugg, « Ancien virus Ebola ? » Archéologie (nov/déc 1996) 28 Bernard Dixon, "Ebola en Grèce ?" Journal médical britannique 313 (17 août 1996) 430 Constance Holden, "Ebola: Ancient History of 'New' Disease?" Science 272 (14 juin 1996) 1591.

37 Cf. Thucydide, 11, 51, 5 et Procope, Guerres II, 22, 23.

38 Pour plus d'informations sur les réservoirs de peste, voir le site Internet du Center for Disease Control http://www.cdc.gov/ncidod/dvbid/plagen.htm.

39 La peste bubonique est endémique des steppes d'Asie centrale et d'Afrique centrale. Barker affirme que la peste justinienne s'est propagée d'Asie parce que c'est de là que la peste noire de 1348 est née, pp. 191-2. Allen est d'accord avec cette thèse, puisque Justinien n'a pas volé d'œufs de vers à soie à la Chine jusqu'en 552, p. 19. Pour plus d'informations sur l'incident du ver à soie, voir Procopius, Guerres (Guerre gothique) IV, 17.

40 Procope, Guerres, 11, 22, 6 Evagrius, IV, 29.

41 Hans Zinsser, Rats, poux et histoire (New York, 1960) 145. L'Éthiopie, qui était située à l'extrémité sud de l'ancien monde connu, était l'endroit le plus chaud connu des Grecs et des Romains. Thucydide a également affirmé que la peste athénienne était originaire d'Éthiopie.

42 Procope, Guerres, 11, 22. Les chercheurs modernes qui soutiennent la thèse de l'origine asiatique de la peste pensent que le commerce a amené la maladie en Égypte.

43 Marcellin vient, Chronicon, sous anno 543. La Syrie et la Palestine ont été incluses dans Oriens, un diocèse établi par Dioclétien. C'était la partie la plus orientale de l'Empire romain.

44 Procope, Guerres 11, 24, 8-12.

45 Grégoire de Tours, Histoire des Francs IV, 5 Allen, 15 ans, sur cette spéculation. Bède, Histoire ecclésiastique du peuple anglais, III, 27 ans, a enregistré la dévastation de la Grande-Bretagne et de l'Irlande par la peste en 664.

47 Agathe, Histoire, V, 10, 1-7.

48 Allen, 7. Il peut également avoir été la première maladie pandémique. Philippe Ziegler, La mort noire (Harmondsworth, 1970) discute de trois pandémies historiques : la peste justinienne, la peste noire de 1348 et une contagion en cours qui a commencé dans le Yunnan en 1892, pp. 25-6.

50 La forme bubonique était aussi la variété la plus active pendant la peste noire.

53 Procope, Guerres, 11, 22, 10 Jean d'Éphèse, fragment 11, E.

56 Procope, Guerres, 11, 22, 17. Les bubons apparaissent près de la zone des ganglions lymphatiques la plus proche de l'endroit où l'individu a été infecté pour la première fois par la maladie. Par conséquent, l'aine est un site courant pour les bubons, car les pattes constituent une cible facile pour les puces.

57 Agathias, V, 10, 3 Evagrius, IV, 29 Grégoire de Tours, IV, 31.

59 Procope, Guerres, 11, 22, 19-28 Jean d'Ephèse, fragment 11, G. Boccace mentionne des taches similaires dans sa description de la peste noire de 1348 dans l'Introduction à son Décaméron. Zinsser, p. 109, considère cela comme une preuve qu'un type grave de variole a participé aux deux fléaux, mais cette opinion a maintenant été rejetée par les chercheurs, sans qu'aucune théorie ne remplace pour l'instant.

60 Agathias, V, 10. Agathias n'offre aucune preuve expliquant pourquoi cette statistique était vraie. Il est possible que les jeunes hommes auparavant en bonne santé aient porté le fardeau de la société pendant cette période de maladie, augmentant peut-être leur susceptibilité.

62 Procope, Guerres, 11, 22, 29 Evagrius, IV, 29.

64 Jean d'Éphèse, fragment 11, G.Il n'y a aucune mention dans les sources, cependant, de la peste se propageant au bétail, un événement qui aurait certainement accru le chaos dans la campagne.

65 Jean d'Éphèse, frgs. 11, E-G.

66 Jean d'Éphèse, frgs. 11, E et G.

67 Jean d'Ephèse, fragment, II, G aussi Michel le Syrien, IX, 28.

68 Jean d'Éphèse, fragment 11, E.

69 Jean d'Éphèse, fragment 11, E.

70 Procope, Guerres, 11, 23, 20. Justinien finirait par se remettre de la peste. Soit dit en passant, à cette époque, Bélisaire, le général sous lequel Procope a servi, a été évincé du pouvoir, pour s'être engagé dans des activités de trahison pendant les jours sombres de la maladie de Justinien. Après cet incident, nous entendons peu parler de et de Procope, indiquant que sa fortune a très probablement pris une tournure à la baisse avec la chute de Bélisaire de la grâce impériale.

71 Théodore a été l'un des référendums, ou des secrétaires juridiques, qui traitaient et expédiaient toute la correspondance de l'empereur Procope, Guerres, 11, 23.

72 Jean d'Éphèse, fragment II, E.

73 Jean d'Éphèse, fragment II, G.

74 Procope, Guerres, 11, 23.

75 Evans, Âge, 163, n'énumère pas ses sources pour cette théorie cependant, le grain pour la ville de Constantinople est venu d'Égypte, et la récolte a peut-être été interrompue lorsque la peste y a frappé en 541.

76 Jean d'Éphèse, frgs. II, E et G Procope, Guerres, II, 23.

78 Procope, Histoire secrète, XXVI.

79 Jean d'Éphèse, fragment 11, E.

80 Michel le Syrien, IX, 29. Lorsque cela était possible, il raconta que certains travaux se faisaient avec des mules ou des chevaux Evans, Âge, (p. 164) suggère l'anthrax sans offrir aucune preuve de cette théorie. Il semble possible, cependant, que le bétail ait été victime de la peste, si nous acceptons la déclaration de Jean d'Éphèse selon laquelle la peste a affecté les chiens, les souris et même les serpents, fragment 11, G.

81 J. Danstrup, "L'Etat et la propriété foncière à Byzance" Classique et Médiévale 8 (1946) 247.

82 Procope, Histoire secrète, XXIII, 15-22.

83 Nouvelles 128 cf. Enterrer, Empire romain postérieur, Vol. II, p. 350. Le Novelles, qui comprennent un quart de Justinien Corpus, ont été émis par Justinien après la deuxième édition du Code en 534. Le Nouvelles ont été écrits en grec, au lieu du latin comme le reste du Corpus. Vers la fin de sa vie, Justinien a finalement accepté que la langue du peuple de son empire était le grec, cependant, l'utilisation du latin a persisté dans l'armée.

84 Philostorgius, XI, 7, a écrit sur la destruction de l'armée causée par la peste. La conscription fut employée au IVe siècle dans l'empire romain. Cependant, en raison des pratiques d'« esquivement des courants d'air » par les grands propriétaires terriens, le projet n'était pas pratique. Justinien avait une armée de volontaires, composée principalement de groupes de tribus barbares.

85 Procope, Histoire secrète, XVIII. "Ainsi, pendant qu'il (Justinien) était empereur, la terre entière était rouge du sang de presque tous les Romains et les barbares. Tels furent les résultats des guerres dans tout l'Empire pendant ce temps.

88 Evans, Âge, 165 cf. J. W. H. G. Liebeschuetz "The End of the Ancient City" (1992), 5-6, dans John Rich, éd., La ville dans l'Antiquité tardive (Londres, 1992) cf. Russell (1968) qui a déclaré que la peste a mis fin à une période de prospérité.

89 Procope, Histoire secrète, XVIII, 44.

90 Procope, Histoire secrète, XVIII.

91 Procope doit être mort avant que cet événement ne se produise, car l'effondrement aurait sûrement formé un symbole important dans son témoignage des travaux de "l'empereur démon". Hagia Sophia a ensuite été restauré par l'architecte Isidore le Jeune.

92 Procope, Guerres, II, 22.

93 "Chance/Chance" et "Fate" voir "Historiography in Late Antiquity: An Overview" Histoire et historiens de l'Antiquité tardive, Brian Croke et Alanna M. Emmett, éd. (Sydney, 1983) 5.

94 Procope, Guerres, VIII, 25, 13.

95 Zacharie de Mytilène, La Chronique syriaque, X, 9.

96 Vie de S. Syméon, 69-70.

98 Procope, Guerres, 11, 22,1-5 Agathias, V, 10, 6.

99 Henry Knighton, Chronique Henrici Knighton, trans. Mary Martin McLaughlin dans Le lecteur médiéval portable, James Bruce Ross et Mary Martin McLaughlin, éd. (Londres, 1977) 217.

100 Jean Malalas XVIII, 92 Zacharie de Mytilène IX, 9 et Jean d'Éphèse, frgs. II, EH. Evagrius, 11, 13 IV, 8 IV, 29 mentionna cette attitude, mais prétendit que personne ne pouvait connaître les motivations de Dieu cf. Evans, Âge, 163.

101 Mark Whittow, La fabrication de Byzance, 600-1025 (Berkeley, 1996) 66.

102 Voir J. C. Russell, "Cette ancienne peste" Démographie 5 (1968) 174-184.

104 Stein a calculé une population de 571 429 pour 542 Teall, c. 500 000 en 400, Jacoby, ch. 375 000 en 542 Russell, 250 000 en 542 cité d'Allen, 10.

105 Jean d'Éphèse, fragment, II, G.

106 Procope, Guerres, 11, 23, 1 aussi Jean Malalas, XVIII, 92.

107 Jean d'Éphèse, fragment, II, G.

108 Pour des informations sur le taux de mortalité de la peste noire, voir Ziegler, 232.

109 Evans, Age, 164 ans et Whittow, 66 ans.

111 Jean d'Éphèse, fragment II, G.

112 Jusqu'en novembre 1996, il n'y avait eu aucune découverte d'une fosse de peste à Athènes, malgré des travaux archéologiques quasi continus sur le terrain dans la ville au cours des deux derniers siècles. Les historiens ne s'attendaient pas à en trouver, car les Grecs incinèrent généralement leurs morts. Il faut cependant se rappeler que l'un des points de discorde de Thucydide pendant la peste était que ses concitoyens ne suivaient pas les bonnes coutumes funéraires. Des tests ADN sur les cadavres devraient avoir lieu en 1997 pour tenter de déterminer la cause de la peste athénienne. Voir Constance Holden, "Sonde de la peste athénienne" Science 274 (22 novembre 1996) 1307.


Une révolution balaie la science des maladies anciennes

L'étude de l'ADN de bactéries et de virus millénaires révèle de nouveaux secrets sur la peste et d'autres épidémies.

Lorsque Johannes Krause était un étudiant diplômé travaillant sur le génome de Néandertal dans les années 2000, une grande partie de l'ADN récupéré des anciens fragments d'os provenait de tout le reste : les cellules de la peau des excavateurs et des scientifiques, les bactéries sur ces humains, les microbes dans le sol. Pour accéder à l'ADN de Néandertal, il fallait jeter le reste. Une fois que les scientifiques ont compris comment, ils se sont précipités pour séquencer non seulement l'ADN de Néandertal, mais aussi l'ADN humain ancien, qui, ensemble, ont réécrit les débuts de l'histoire de notre espèce.

Ce n'est que plus tard que les scientifiques ont réalisé qu'il y avait aussi de l'or dans la « ferraille ».

Si vous savez exactement comment et où chercher, vous pouvez également trouver de l'ADN d'anciens agents pathogènes dans de vieux os. La «poubelle» pourrait en fait contenir des indices sur des pandémies d'il y a longtemps. Au cours de la dernière décennie, les scientifiques ont utilisé l'ADN ancien pour étudier des maladies telles que la peste, la syphilis, l'hépatite B et une mystérieuse épidémie de « cocoliztli », toutes utilisant des techniques perfectionnées grâce au décodage du génome de Néandertal. Un boom de l'ADN pathogène ancien révèle des indices de maladies oubliées et même éteintes.

Krause, maintenant directeur du département d'archéogénétique à l'Institut Max Planck d'anthropologie évolutionniste, est co-auteur du récent livre Une brève histoire de l'humanité, avec le journaliste allemand Thomas Trappe. J'ai écrit sur les études de Krause telles qu'elles ont été publiées au fil des ans, mais le livre synthétise deux décennies de travail avec l'ADN ancien, humain et pathogène. Ce type de recherche est difficile car il repose sur un très petit nombre d'échantillons et nécessite l'expertise d'historiens et d'archéologues pour interpréter. Et même alors, certaines choses sur le passé sont inconnaissables. Au milieu de notre pandémie actuelle, j'ai parlé avec Krause de certains des indices génétiques les plus intrigants mais déroutants que nous ayons maintenant sur les très anciennes pandémies.

Cette interview a été condensée et éditée pour plus de clarté.

Sarah Zhang : Une grande partie de votre travail sur les agents pathogènes anciens s'est appuyé sur de vieilles dents. Pourquoi les dents sont-elles si bonnes pour ça ?

Johannes Krause : Le sang est ce que nous recherchons réellement, car la plupart des agents pathogènes que nous examinons - l'hépatite B ou Yersinia pestis- ils sont en fait transmissibles par le sang. Mais comment obtenir un échantillon de sang d'il y a 600 ans ? La dent est le meilleur endroit pour les échantillons de sang car les dents sont vascularisées, vous avez donc un flux sanguin à l'intérieur des dents. Et les dents sont protégées par l'émail. Ils sont comme une petite capsule temporelle.

Zhang : De combien de dent avez-vous besoin ?

Krause : Généralement de très petits échantillons. Nous prenons en moyenne environ 50 milligrammes. C'est comme une chapelure. Habituellement, vous coupez la couronne de la dent, puis vous forez à l'intérieur de la couronne, là où se trouve la chambre pulpaire. C'est là que se trouveraient les vaisseaux sanguins séchés de la dent.

Zhang : Avez-vous déjà pensé que vous deviendriez accidentellement dentiste pour les dents anciennes ?

Krause : C'était assez étrange. Lorsque vous faites l'échantillonnage, cela sent souvent comme celui du dentiste. J'ai commencé à réaliser que je faisais quelque chose de très similaire. [Rires.] Je détestais le dentiste quand j'étais jeune. Qui les aime ? Mais je connais un peu tous les noms de dents, comme P1, P2, M1, M3, et des choses comme ça. Quand je vais chez le dentiste, le dentiste est toujours étonné.

Zhang : En 2011, vous et vos collègues avez publié le premier génome de la bactérie de la peste, Yersinia pestis, des dents des victimes médiévales de la peste noire. Mais depuis longtemps, Yersinia pestis et la peste avait été suspectée mais non confirmée comme la cause de la peste noire. Qu'avez-vous trouvé dans l'ADN ?

Krause : Lorsque nous avons commencé, de nombreux historiens se demandaient si la peste noire était causée par la peste. Les gens disaient que c'était un virus. Les gens disaient que c'était une fièvre hémorragique. Certaines personnes disaient que c'était l'anthrax, d'autres disaient que c'était une maladie inconnue. Et nous venons de dire, Ouais, regardons. Nous avons eu accès à ce cimetière qui n'était utilisé que lors de la peste noire, ce qui est parfait. Quand ils ont eu des milliers et des milliers de morts à Londres, ils ont simplement transformé une partie de la ville en cimetières. Et l'East Smithfield, qui est aujourd'hui proche de la Tour de Londres, était un site si grave.

Nous avons fait le génome, et cela a fonctionné étonnamment bien. L'une des premières découvertes est qu'il n'avait pas ce que nous appellerions une « mutation dérivée » ou un gène ou même une position dans son génome qui soit spécifique à la peste noire. Aujourd'hui, la peste est encore présente sur presque tous les continents. Nous avons découvert que la peste noire est littéralement l'ancêtre commun, la mère de 80 pour cent des souches qui circulent dans le monde aujourd'hui. Et c'est assez important, car cela nous dit que, biologiquement, la souche Black Death n'était pas spéciale. Ce n'est pas qu'il était plus contagieux, plus virulent. C'est en fait plus ou moins ce que l'on fait circuler aujourd'hui dans le Grand Canyon en écureuils ou en marmottes ou ce qu'on trouve à Madagascar.

Zhang : C'est ce que je trouve si fascinant. Si les bactéries sont en grande partie les mêmes, pourquoi n'avons-nous plus de peste noire ou de grandes épidémies de peste bubonique ?

Krause : Tout d'abord, nous avons un peu changé notre mode de vie. Nous vivons simplement dans des conditions beaucoup plus hygiéniques. En fait, la peste n'est généralement pas transmise entre les personnes, mais entre les animaux et les personnes, et généralement le vecteur est une puce. Nous ne vivons pas autant avec des souris et des rats dans la maison.

De plus, le type de rongeurs a changé. À l'époque médiévale, lorsque la peste noire s'est produite, nous avions une très grande population de rats noirs – beaucoup, beaucoup plus grande qu'aujourd'hui. Et en fait, ils ont été largement remplacés par des rats bruns, Rattus norvegicus. Maintenant, les rats bruns sont très différents dans leur comportement. Ils vivent dans les égouts et ils vivent dans le sol. Ils ne vivent pas sous le toit. Le rat noir s'appelait le rat noir. Ils vivaient là où les gens stockaient leur grain, et quand les gens avaient encore le stockage du grain dans la maison, c'est là que se trouvaient les rats.

Mais les gens qui sont exposés à des animaux, comme les gens qui vivent à la campagne, les gens qui vont à la chasse, ce sont généralement les gens qui contractent la peste de nos jours. Il y a plusieurs cas aux États-Unis chaque année. Et il y a des signes avant-coureurs si vous allez au Grand Canyon : ne nourrissez pas les écureuils, car vous pourriez attraper la peste. Il se déplace en fait aux États-Unis de la côte ouest à la côte est avec des populations de rongeurs.

Zhang : Je vis à New York, donc je suppose que nous devons espérer cela à un moment donné.

Krause : Et vous avez beaucoup de rats à New York.

Zhang : Oui, mais ce sont des rats bruns !

Krause : Heureusement, oui.

Zhang : La propagation des rats bruns par les routes maritimes mondiales est l'une des grandes histoires écologiques des derniers siècles. Sur le plan environnemental, cela a été dévastateur, en particulier pour de nombreux écosystèmes insulaires, il est donc très intéressant de réfléchir au rôle qu'ils ont pu jouer dans la propagation des maladies, ou dans leur non-propagation.

Krause : Certains pensent que le rat brun nous a sauvés de la peste. Un des mystères est que la peste a disparu au début du 18ème siècle, quand on a encore des rats, quand on a encore des conditions d'hygiène pas terribles. Ce qui se passe en Europe, c'est que le nouveau rat est introduit. Le rat brun arrive - il existe de la documentation historique autour des années 1720 - puis il commence à se propager. En fait, partout où le rat brun se déplace, le rat noir est remplacé, car ils sont vraiment agressifs envers les rats noirs. Les rats noirs disparaissent. C'est presque ironique que les gens, quand ils voient des rats aujourd'hui, pensent à la peste et à quelle horreur. Mais peut-être que ce rat que vous voyez aujourd'hui, comme à New York dans le métro, est en fait celui qui nous a sauvés de la peste.

Zhang : Je pense que cela montre vraiment à quel point la maladie dépend du comportement humain. Nous pourrions considérer les maladies comme des choses qui existent simplement dans la nature – elles sont là et elles essaient de nous tuer. Mais ce qui se passe, c'est que ces agents pathogènes ne réussissent que s'ils trouvent et exploitent les coutures du comportement humain. Nous avons créé les conditions de la peste parce que nous avons commencé à vivre dans les villes, parce que nous avons commencé à vivre avec des rats, parce que nous avons des puces.

Krause : Absolument, nous créons un créneau pour ces agents pathogènes. Nous ne sommes devenus nous-mêmes un hôte intéressant qu'au cours des 10 000 dernières années, lorsque nous avons commencé l'agriculture et que nous avons de grandes populations et un mode de vie sédentaire où nous vivons avec beaucoup de gens au même endroit et jetons nos excréments derrière nos maisons. Fondamentalement, nous sommes entourés d'ordures, ce qui attire beaucoup de rongeurs et de parasites potentiels de ces rongeurs.

Ce n'est qu'à partir de ce point, où la taille de la population est suffisamment importante, que les maladies infectieuses peuvent se propager et se transmettre d'une population à l'autre. C'est alors seulement qu'elle devient un agent pathogène humain. Nous sommes devenus un hôte encore meilleur et plus intéressant, comme nous l'avons vu avec le coronavirus, n'est-ce pas ? Cela a pris trois semaines, et c'était dans presque tous les pays du monde.

Dans le livre, nous disons que les humains sont devenus comme des chauves-souris parce que nous avons maintenant des populations denses. Les chauves-souris vivent dans ces populations très denses, comme des millions parfois dans une grotte. Mais contrairement aux chauves-souris, nous n'avons eu que 5 000 ans pour nous adapter, et les chauves-souris l'ont fait au cours des 40 derniers millions d'années. Mais nous avons nos gros cerveaux et une médecine vraiment puissante.

Zhang : Oui, la peste – ou une forme de peste – semble avoir existé à l'âge de pierre aussi. Vous, vos collègues et d'autres avez trouvé des preuves de bactéries qui ressemblent à Yersinia pestis dans les dents il y a près de 5 000 ans en Europe. Mais ça a aussi l'air très différent de la peste moderne, non ?

Krause : C'est différent, et je ne suis toujours pas sûr de ce que c'est et du type de maladie que cela cause. Je suis à peu près certain que c'est mortel, parce que nous le trouvons en forte concentration dans les dents, puis cela a causé une sorte de sepsis, et cela a en quelque sorte tué ces personnes. Mais comment il pénètre réellement dans le sang, nous ne le savons pas.

Il ne peut fondamentalement pas être transmis par les puces. Il lui manque les gènes nécessaires à la transmission des puces, ce qui est un mécanisme très astucieux : les puces attrapent les bactéries, elles obstruent l'estomac de la puce, la puce meurt de faim, puis elle continue de mordre. Chaque fois qu'il mord, il infecte. Nous pourrions montrer que tout ce mécanisme astucieux n'a évolué qu'il y a environ 4 000 ans. Cette forme antérieure, que nous appelons la peste de l'âge de pierre, n'a pas cela.

Alors comment se transmet-il ? Une explication pourrait être pneumonique, c'est donc une infection par gouttelettes. Les gens toussent les uns sur les autres et inhalent, puis s'infectent dans leurs poumons. L'autre possibilité la plus probable est une sorte de fièvre entérique, comme quelque chose qui est peut-être gastro-intestinal. Ils l'ingèrent puis le transmettent peut-être comme la fièvre typhoïde.

Ce qui est le plus frappant pour moi, c'est que c'était partout en Eurasie à cette époque. On le trouve en Sibérie. Nous le trouvons dans la péninsule ibérique. Et c'était en quelque sorte lié à ce mode de vie très mobile, probablement lié aussi à l'élevage. Ce n'est pas vraiment ce à quoi vous vous attendriez pour la peste plus tard, qui se produit dans les colonies et les villes.

Zhang : Avez-vous pensé à quel genre de marque la pandémie de coronavirus pourrait laisser dans les archives archéogénétiques, le cas échéant ?

Krause : Je veux dire, pas tant que ça, non ? Il s’agit en grande partie d’une réponse culturelle qui ne préserverait pas vraiment bien. Mais peut-être que les gens verront aussi un changement dans notre comportement. Vous pourriez avoir une baisse des émissions de dioxyde de carbone au cours de cette année. La mortalité est relativement élevée par rapport à d'autres maladies respiratoires, mais elle n'est bien sûr pas comparable à la peste noire. Mais l'année dernière, quand les gens creusaient des fosses communes à New York, l'image est vraiment gravée dans mon cerveau. Cela ressemble à East Smithfield. C'était pareil. C'était une longue, longue, longue tranchée où ils avaient mis une tombe après l'autre.


La mort noire

De loin la pandémie la plus meurtrière enregistrée, la peste noire est probablement originaire quelque part en Asie au 14ème siècle. En 1347, il avait atteint la Crimée, et de là la peste - qui était transportée par des puces qui vivaient et infectaient des rats - s'est propagée dans le reste de l'Europe et de l'Afrique du Nord. La première épidémie a anéanti un tiers à deux tiers de l'Europe à l'époque (75 millions à 200 millions de personnes), tandis que des vagues récurrentes de la maladie bactérienne ont continué à affecter certaines parties du monde pendant des siècles.

"C'est vraiment quelque chose qui met COVID-19 dans une humble proportion", déclare Philip Slavin, professeur agrégé d'histoire médiévale et environnementale à l'Université de Stirling au Royaume-Uni.

La peste noire a provoqué des bouleversements massifs dans la société européenne.Les paroissiens locaux ont mené des processions religieuses demandant de l'aide à leur Dieu, tandis que d'autres se sont fouettés en public, pensant que cela pourrait éloigner la maladie. "Vous avez vraiment une hystérie de masse", dit Slavin, ajoutant que, compte tenu du niveau de mort subite, le pape a même autorisé des hommes et des femmes à devenir des confesseurs de chevet car les clercs avaient du mal à suivre les derniers sacrements.

Les théories du complot ont également abondé quant à l'origine de la pandémie, provoquant plusieurs massacres de Juifs en Allemagne et le meurtre de personnes atteintes de la lèpre.

Certaines villes ont pratiqué la distanciation sociale avec un certain succès. Slavin dit que seulement 15% de la population de Milan a été anéantie, peut-être en raison d'un certain degré de distanciation sociale, tandis que la ville qui est maintenant Dubrovnik a institué l'une des premières initiatives de quarantaine publique connues, envoyant de nouveaux arrivants sur une île au large pendant 40 jours au cours d'un épidémie en 1377.


La peste de Justinien et la naissance du monde médiéval

La peste de Justinien, du nom de l'empereur romain qui régna de 527 à 65 après JC, est arrivée à Constantinople en 542 après JC, près d'un an après que la maladie a fait son apparition dans les provinces extérieures de l'empire. Il a continué à déferler sur le monde méditerranéen par vagues pendant encore 225 ans, pour finalement disparaître en 755 après JC.

Bien que les comptes révisionnistes contestent presque tous les éléments du récit établi de la peste, l'opinion généralement acceptée est qu'il s'agissait de la peste bubonique (Yersinia pestis), ses origines lointaines se trouvaient probablement en Chine, son point d'origine le plus proche était Pelusium sur les rives nord et est du Nil, et qu'il s'est rapidement propagé depuis l'Égypte le long des routes commerciales et d'approvisionnement militaire qui sillonnaient l'empire et le reliaient aux terres au-delà , affligeant finalement tout le monde romain et ses périphéries. Il est également généralement admis qu'entre 25 % et 50 % de la population de l'empire sont morts de la pandémie, soit un total de 25 à 100 millions de personnes au cours de ses deux siècles de récurrence.

Parmi les effets d'entraînement de premier ordre de cet abattage de la population, deux ont été particulièrement conséquents. Premièrement, la perte de tant de vies productives a eu un impact paralysant sur l'économie. Deuxièmement, ce quasi-effondrement de la base économique de l'empire a déclenché une crise financière de l'État impérial.

Pris ensemble, ces deux développements ont eu pour effet de saper fatalement la force militaire de l'empire. Faute de fonds, les Romains n'ont pas pu recruter ou retenir des troupes. Et faute de corps, les Romains étaient tout simplement incapables de remplacer les troupes perdues au combat ou d'autres formes d'usure. La convergence de ces développements, associée à un affaiblissement culturel général induit par la peste et à une résignation eschatologique, a entraîné une capacité atténuée à combattre ou à soudoyer les ennemis de l'empire.

C'est cette crise fiscale et militaire qui a finalement mis un terme décisif à l'ère de l'Antiquité occidentale. Avant le déclenchement de la pandémie, l'empereur Justinien avait mené une série de campagnes militaires pour la plupart réussies pour réunifier un empire romain qui avait été divisé par des vagues de migration militarisée au-delà de ses frontières. Avec ses effets débilitants sur les finances et la puissance militaire romaines, la peste a mis fin à tout cela. Principalement parce que le rat noir porteur de la maladie n'avait pas encore atteint l'Europe du Nord, les tribus barbares qui avaient envahi les provinces occidentales de l'empire se sont avérées moins sensibles à la maladie que les peuples des vestiges de l'est de l'empire. Ils conservaient ainsi leur potentiel militaire au moment même où l'empire voyait sa capacité de combat fortement diminuée. Le résultat était prévisible. Les Goths en Italie et les Vandales à Carthage ont renversé les succès de Justinien et ont irréversiblement coupé la plupart de la chrétienté occidentale de l'empire.

Il n'en était pas de même sur la frontière orientale de l'empire, où les forces de l'empire sassanide se sont révélées tout aussi sensibles à la peste que celles de Rome. En conséquence, les armées romaine et sassanide ont été abattues par la pandémie, et les deux empires sont restés enfermés dans l'impasse stratégique qui avait défini la frontière entre les deux puissances pendant des décennies.

En fin de compte, cependant, ce n'était pas l'empire sassanide dont les Romains devaient s'inquiéter sur leur frontière orientale. C'était un nouveau pouvoir, qui au départ n'était pas soumis aux ravages de la peste.

Quelques années après la fin de la guerre romano-sassanide de 602-628, les forces du califat islamique Rashidun ont fait irruption dans la péninsule arabique, conquérant rapidement l'ensemble de l'empire sassanide et dépouillant l'empire romain de ses territoires au Levant, le Caucase, l'Egypte et l'Afrique du Nord. En conséquence, l'Empire romain a été réduit à un noyau territorial croupion composé de l'Anatolie et de quelques îles et points d'appui dans les Balkans et en Italie.

Au lendemain de la peste justinienne, les contours fondamentaux du monde médiéval se sont donc établis. Avant la peste, le monde romain avait été un monde méditerranéen, l'Empire romain, un super-État méditerranéen, et la culture gréco-romaine, un artefact des grandes villes du littoral méditerranéen. Les défaites causées par la peste subies par l'empire sur ses frontières orientales et occidentales ont changé tout cela. Au lieu du monde méditerranéen pré-pandémique avec ses structures économiques, politiques, religieuses et culturelles unifiées, ont émergé trois civilisations largement désarticulées et de plus en plus dissemblables : une civilisation islamique dans le bassin méditerranéen oriental et méridional, une civilisation grecque dans ce que nous appelons maintenant Byzance et une « européenne » dans la partie occidentale de la chrétienté. C'est ce nouvel ordre mondial européen qui a fourni le conteneur civilisationnel à l'intérieur duquel ce que nous en sommes venus à considérer comme le monde médiéval pourrait évoluer.

Et à quoi ressemblait ce nouvel ordre européen médiéval ? Eh bien, plus fondamentalement, il a été façonné par une sensibilité religieuse qui a elle-même été façonnée par l'expérience de la peste. Le niveau d'anxiété eschatologique induit par la pandémie au sein de l'empire ne peut tout simplement pas être surestimé. Les gens n'étaient pas seulement terrifiés par la létalité sans précédent et apparemment aléatoire de la maladie, ils craignaient qu'elle ne laisse présager la fin du monde. À son tour, cette anxiété a poussé les gens à se tourner vers la religion établie, qu'ils espéraient à la fois donner un sens et atténuer les horreurs de la peste.

À un certain niveau, cette religiosité induite par la peste a donné lieu à des œuvres de piété publique telles que la construction de Sainte-Sophie à Constantinople. D'autre part, elle a donné naissance à de nouvelles formes de piété populaire, comme la dévotion à la Vierge Marie. Et, bien sûr, il a donné naissance au mouvement monastique chrétien, lui-même un effort d'inspiration religieuse pour trouver un moyen de supporter la dévastation sociale et culturelle causée par la pandémie. Avant la peste, bien sûr, le monde romain avait été chrétien. Mais après la peste, elle était chrétienne dans un registre résolument médiéval. En d'autres termes, la peste a transformé le christianisme occidental, le rendant à la fois typiquement européen et particulièrement médiéval.

Par ailleurs, et toujours dans un registre religieux, la fracturation pestiférée de l'empire d'Occident a laissé l'Église institutionnelle comme la seule structure de gouvernance translocale de l'Occident post-romain. À la suite de cette fracture, aucun gouvernement laïc puissant n'a émergé pour remplacer les structures de la domination impériale. Il y avait, cependant, un pouvoir ecclésiastique central qui s'étendait sur le monde chrétien latin, l'Église catholique. Comblant le vide du pouvoir créé par la désintégration de l'empire, l'Église s'est rapidement élevée pour devenir la puissance dominante dans l'Europe médiévale. Lorsque les royaumes temporels ont finalement commencé à prendre du pouvoir, ils se sont naturellement affrontés - à la fois sur le champ de bataille des idées et sur le champ de bataille réel - avec l'Église et les uns avec les autres pour l'autorité suprême, à la fois à l'intérieur et à travers les royaumes individuels. Plus que toute autre chose, c'est cette dynamique politique qui a défini la géopolitique de l'Europe médiévale.

Empire de Justinien vers l'an 555. Carte de Tataryn / Wikimedia Commons

Au sein de cet ordre régional européen émergent, la peste a également jeté les bases d'un nouveau système socio-économique typiquement médiéval : le féodalisme. L'économie romaine, bien sûr, avait été fondée sur l'institution de l'esclavage. Dans une telle économie, le surplus est extrait directement des esclaves qui appartiennent à un seigneur et qui travaillent dans sa villa rurale ou son manoir. Alors qu'il y a souvent des paysans libres dans un tel système, et même certains qui sont propriétaires de leur propre terre ou allod, le système dans son ensemble dépend d'une offre abondante d'esclaves mobiliers. Comme la peste a considérablement diminué l'offre de ce travail entre le cinquième et le huitième siècle, cependant, un nouveau système socio-économique a évolué. Face à la pénurie de main-d'œuvre esclave pour travailler leurs champs, les propriétaires terriens ont commencé à accorder des parcelles de terre, appelées tenures, à des travailleurs nominalement libres - appelés serfs - en échange de dîmes, de services dans les champs du seigneur et de divers autres frais et taxes. En échange, le seigneur a assuré la protection militaire et la justice pour ses locataires. Bien que les serfs n'aient pas de statut réel en vertu de la loi, les coutumes sociales et la nature concurrentielle du marché du travail empêchent une exploitation excessive. Ce système de production agricole, généralement appelé « seigneurialisme », a jeté les bases des diverses formes de féodalité qui deviendront plus tard la marque de la vie européenne médiévale.

Enfin, la peste de Justinien a entraîné un choc des civilisations à trois voies impliquant l'islam, l'empire romain croupion et la chrétienté latine. Certes, il ne s'agissait pas de trois conteneurs hermétiquement fermés. Les personnes, les biens et les idées ont continué à traverser les frontières civilisationnelles. Mais, comme l'attestent les conquêtes islamiques continues, les croisades chrétiennes latines et les efforts byzantins occasionnels pour reprendre des parties de l'empire, ils n'étaient pas non plus de bons voisins. Fondamentalement, ils étaient des antagonistes géopolitiques. Et leurs antagonismes géopolitiques faisaient partie des traits caractéristiques de l'époque médiévale.


La peste noire et ses conséquences

La peste noire a été la deuxième pandémie de peste bubonique et la pandémie la plus dévastatrice de l'histoire du monde. C'était un descendant de l'ancienne peste qui avait affligé Rome, de 541 à 549 CE, à l'époque de l'empereur Justinien. La peste bubonique, causée par la bactérie Yersinia pestis, a persisté pendant des siècles dans des colonies de rongeurs sauvages en Asie centrale et, quelque part au début des années 1300, a muté en une forme beaucoup plus virulente pour l'homme.

À peu près au même moment, il a commencé à se répandre dans le monde. Il est passé de l'Asie centrale à la Chine au début des années 1200 et a atteint la mer Noire à la fin des années 1340. Frappant le Moyen-Orient et l'Europe entre 1347 et 1351, la peste noire a eu des répliques encore ressenties au début des années 1700. À la fin, la population européenne a été réduite d'un tiers à la moitié, et la Chine et l'Inde ont subi des décès à une échelle similaire.

Traditionnellement, les historiens ont soutenu que la transmission de la peste impliquait le mouvement des puces infectées par la peste des rongeurs sauvages au rat noir domestique. Cependant, les preuves suggèrent maintenant qu'il doit avoir été transmis d'abord par contact humain direct avec des rongeurs, puis par les puces humaines et les poux de tête. Cette nouvelle explication explique mieux le mouvement très rapide de la bactérie le long des routes commerciales à travers l'Eurasie et en Afrique subsaharienne.

A l'époque, on pensait que la peste arrivait dans les ports méditerranéens par bateau. Mais, il devient également clair que de petites flaques de peste se sont établies en Europe depuis des siècles, apparemment dans des communautés de rongeurs sauvages dans les hauts cols des Alpes.

Nous en savons beaucoup sur l'impact de la peste noire à la fois par les archives documentaires et par les fouilles archéologiques. Au cours des dernières décennies, la signature génétique de la peste a été positivement identifiée dans des sépultures à travers l'Europe.

Le bacille était mortel et emportait à la fois riches et pauvres, ruraux et urbains : la fille du roi Edouard III d'Angleterre mourut de la peste à l'été 1348. Mais très vite, du moins en Europe, les riches apprirent à barricader leur foyer contre ses portée, et les pauvres ont souffert de manière disproportionnée.

Étonnamment, si une mère survivait à la peste, ses enfants avaient tendance à survivre si elle mourait, ils mouraient avec elle. À la fin des années 1340, la nouvelle de la peste s'est répandue et les gens savaient qu'elle allait arriver : des fosses de peste récemment découvertes à Londres ont été creusées avant l'arrivée de l'épidémie.

La pandémie de peste noire a été une rupture profonde qui a remodelé l'économie, la société et la culture en Europe. Très immédiatement, la peste noire a entraîné une intensification des croyances et des pratiques religieuses chrétiennes, manifestée par des présages de l'apocalypse, dans des cultes extrémistes qui défiaient l'autorité du clergé et dans des pogroms chrétiens contre les Juifs d'Europe.

Cette religiosité intensifiée a eu des impacts institutionnels à long terme. Combinée à la mort de nombreux membres du clergé, à la crainte d'envoyer des étudiants dans de longs et dangereux voyages et à l'apparition fortuite de riches legs, la religiosité accrue a inspiré la fondation de nouvelles universités et de nouveaux collèges dans les plus anciens.

La prolifération de nouveaux centres d'apprentissage et de débat a subtilement miné l'unité du christianisme médiéval. Cela a également ouvert la voie à la montée d'identités nationales plus fortes et, finalement, à la Réforme qui a divisé le christianisme au 16 e siècle.

Représentation de la grande peste de Londres en 1665 (la gauche). Une gravure sur cuivre d'un médecin de la peste du XVIIe siècle (droit).

Les perturbations causées par la peste ont également façonné de nouvelles orientations dans les connaissances médicales. Les médecins soignant les malades pendant la peste ont appris de leur expérience directe et ont commencé à se rebeller contre l'ancienne doctrine médicale. La peste noire a clairement montré que la maladie n'était pas causée par un alignement des étoiles mais par une contagion. Les médecins se sont engagés dans une nouvelle approche empirique de la médecine et du traitement des maladies. C'est donc ici que se trouvent les racines lointaines de la révolution scientifique.

Les quarantaines étaient directement liées à ce nouvel empirisme et à la distanciation sociale presque instinctive des ménages européens moyens et élitistes. La première quarantaine a été établie en 1377 au port adriatique de Ragussa. Dans les années 1460, les quarantaines étaient de routine en Méditerranée européenne.

Les grandes épidémies de peste en 1665 et 1721 à Londres et Marseille sont le résultat de ruptures de cette barrière de quarantaine. De la fin du XVIIe siècle à 1871, l'Empire des Habsbourg a maintenu un « cordon sanitaire » armé contre les éruptions de peste de l'Empire ottoman.

Comme avec l'essor des universités nationales, la construction de structures de quarantaine contre la peste a été une dimension dans l'émergence du pouvoir d'État en Europe.

À travers tous ces bouleversements et traumatismes, les gens ordinaires qui ont survécu à la peste noire ont émergé de nouvelles opportunités dans des terres vides. Nous avons des données sur les salaires raisonnablement bonnes pour l'Angleterre, et les taux de salaire ont augmenté de façon spectaculaire et rapide, car les maîtres et les propriétaires étaient prêts à payer plus pour une main-d'œuvre de plus en plus rare.

Le célèbre historien français Marc Bloch a soutenu que la société médiévale a commencé à s'effondrer à cette époque parce que le flux garanti de revenus du travail des pauvres dans les ménages nobles a pris fin avec le dépeuplement de la peste. L'autonomie croissante des pauvres a contribué à la fois aux soulèvements paysans et aux guerres de ressources à peine déguisées de l'Europe de la fin du Moyen Âge, alors que les nobles et leurs hommes d'armes tentaient de remplacer la rente par le pillage.

Dans le même temps, les ravages de la peste noire ont décimé les anciennes routes commerciales apportant des épices et des textiles raffinés d'Orient, mettant fin à ce que l'on appelle le système mondial médiéval, entre la Chine, l'Inde et la Méditerranée.

Dans les années 1460, les Portugais, sortis des guerres des ressources européennes, ont commencé à chercher de nouvelles voies vers l'Est, se dirigeant vers le sud le long de la côte africaine, lançant une mondialisation économique qui, après 1492, a inclus les Amériques.

Et il ne faut pas oublier que cette première mondialisation conduirait directement à une autre grande série de pandémies, non pas la peste mais la varicelle, la rougeole et la variole, qui dans les siècles suivant le débarquement de Colomb tueraient la grande majorité des peuples indigènes des Amériques.

De cette manière, nous vivons toujours dans un monde façonné par la peste noire.

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